BETHSAÏDA: lieu de naissance de St Pierre ?

Des archéologues israéliens ont assuré vendredi avoir découvert une église dans la région de la Galilée, assurant qu’elle a été érigée sur le lieu de l’ancienne maison des apôtres Pierre et André.

Cette église byzantine a été retrouvée à El Araj, entre les lieux bibliques Capharnaüm et Kursi, selon Mordechaï Aviam qui a dirigé les fouilles archéologiques. Il s’agirait de Bethsaïda, un village de pêcheurs où Pierre et son frère André sont nés, selon l’Évangile de Jean. Saint Pierre, ancien pêcheur, est considéré par la religion chrétienne comme l’un des premiers disciples de Jésus. Pour l’Église catholique, il est le premier pape.

L’église découverte correspond à la description qu’en fait l’archevêque bavarois Willibald, lors de son voyage à Bethsaïda en 725 : il avait alors indiqué qu’une église avait été construite sur le lieu où avaient vécu Pierre et André, d’après Mordechaï Aviam. « Entre Capharnaüm et Kursi, il n’y a qu’un seul endroit que ce visiteur du VIIIe siècle décrit comme église », souligne-t-il. « Et nous avons découvert » cette église. « Nous n’avons mis à jour qu’un tiers de l’église, voire un peu moins, mais il s’agit bien d’une église, nous en sommes sûrs », a déclaré l’archéologue. « La structure est celle d’une église, les dates (de construction, ndlr) sont de l’époque byzantine, les mosaïques au sol sont typiques » de la période.

La maison du pécheur

D’autres lieux de naissance à proximité

Les fouilles, qui ont commencé il y a deux ans, ont permis de découvrir un village romain, avec de « la poterie, des pièces de monnaie, de la vaisselle en pierre dure caractéristique des foyers juifs au Ier siècle »,  précisé Mordechaï Aviam. D’autres sites pourraient être identifiés comme le lieu de naissance de Saint-Pierre. À deux kilomètres d’El Araj, le site d’e-Tell fait ainsi l’objet de fouilles depuis 1987, ce qui a permis de découvrir les ruines d’un ancien temple romain.

Pour le professeur américain R. Steven Notley, associé aux fouilles à El Araj, il faut continuer les recherches avant d’établir avec certitude qu’El Araj est bien Bethsaïda. « Trouver une inscription […] décrivant en mémoire de qui [l’église] a été construite » serait une bonne façon de s’en assurer, a-t-il déclaré au journal israélien Haaretz.

Bethsaïda était la patrie de Philippe, d’André et de Pierre (Jn 1:4412:21). Elle se trouve en relation avec la scène de la multiplication des pains (Mr 6:46Lu 9:10 et suivants). Jésus y guérit un aveugle (Mr 8:22), mais prononça aussi contre elle des malédictions (Mt 11:21Lu 10:13) qui se réalisèrent, puisque la ville disparut. Si des textes sont plus favorables à l’identification de Bethsaïda =et-Tell, (ex. Lu 9:10, où la multiplication suit directement la mention de la ville, sans qu’il soit question de barques, ni de traversée) d’autres se comprennent mieux si, la multiplication des pains ayant eu lieu sur la rive Est du lac, Bethsaïda est à rechercher sur la rive Ouest, non loin de la plaine de Génézareth (Mr 6:45,53) et près de Capernaüm (Jn 6:17,21,69). Ainsi les disciples ont pu aborder, après la tempête, à Bethsaïda (Khân-Minyé) et gagner à pied (50 minutes) Capernaüm. Bethsaïda dut disparaître de bonne heure : les premiers pèlerins (Antonin de Plaisance, Arculphe) ne la mentionnent pas.